Virgin Galactic ha anunciado que un 747-400 llamado “Cosmic Girl” y usado anteriormente por Virgin Atlantic se unirá al servicio de lanzamiento de satelites LauncherOne. El 747 servirá como plataforma de lanzamiento del vehículo orbital LauncherOne, reemplazando al WhiteKnightTwo y ha sido seleccionado por su gran capacidad de carga, la amplia disponibilidad de repuestos, su gran alcance y capacidad para volar en cualquier condición atmosférica. Además se puede despegar un 747 desde cientos de pistas.

“El Boeing 747 ocupa un lugar muy especial en mi corazón, comenzamos la andadura de mi primera aerolinea Virgin Atlantic con solo un  747 en prestamo” afirmó Richard Branson, fundador de Virgin Galactic. “Nunca imaginé que uno de nuestros 747s tendría una segunda oportunidad y ayudaría a facilitar el acceso al espacio. Estoy encantado de que Cosmic Girl pueda continuar en la familia Virgin y verdaderamente hacer honor a su nombre.”

La empresa montará el cohete Launcher One en el 747 bajo el ala izquierda, donde algunos 747s han montado un quinto motor. La compañía ha doblado su capacidad de carga hasta los 200kg y puede llevar satélites hasta órbitas geostacionarias por debajo de los diez millones de dólares y la posibilidad de realizar lanzamientos a otras altitudes o inclinaciones con una carga máxima de 400kg.

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“Un lanzamiento aéreo nos permite dar un servicio rápido y ágil a nuestros clientes con un calendario marcado por sus negocios y necesidades operacionales, en lugar de las restricciones de las plataformas de lanzamiento nacionales” afirmó George Whitesides, presidente de Virgin Galactic. “La selección del 747 nos dota de una plataforma que nos permite aumentar sustancialmente nuestra carga útil sin necesidad de aumentar nuestros precios”

En cualquier caso WhiteKnightTwo, el vehiculo nodriza de Virgin Galactic continuará siendo empleado en los vuelos suborbitales que salen desde Spaceport America, Nuevo Mexico.

El anuncio de Branson es la primera vez que Virgin Galactic presenta algo nuevo desde el trájico accidente del Spaceshiptwo en 2014, que supuso la muerte de uno de los pilotos y lesiones para el otro, esperemos que todo vuelva a la senda de los éxitos para la compañía Virgin Galactic.